El  amigo de Muhammad Alí de Puerto Tejada, quien  lo trajo en 1977 a  Bogotá

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De  los grandes  amigos que tuvo el fallecido Muhammad Alí el hombre que escribió con puños una fascinante  vida del boxeo  mundial fue sin duda, Jorge Ben Hur  Peña, nacido en Puerto Tejada y quien fue hasta el padrino de  boda del campeón.

Jorge Ben Hur salió de su natal  ciudad en el año 1954 con rumbo a  los Estados  Unidos, fue diseñador, artista, cantante y  modelo en Hollywood.

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Cuando Muhammad Alí  conoció a Jorge Ben Hur, quedó fascinado de ver como un negro se lucía al lado de hermosas mujeres modelo y además diseñaba las mejores  joyas para su clientes del mundo del cine,la música y el deporte.

Jorge Ben Hur Peña nació un 15 de Septiembre de 1931  hace 84 años en el Barrio Jorge  Eliécer  Gaitán de esta  población  Nortecaucana, su padre fue Benjamín Mera, hermano del otrora famoso barítono  Luis  Angel Mera y su madre Paulina Peña, aunque su progenitor nunca lo reconoció legalmente.

Peña desde muy muchacho  aprendió  la  joyería en Cali en el taller  del Suizo Juan Kiburs. En 1954 emigró a  los Estados  Unidos y bajo la tutoría de la legendaria bailarina, cantante y actriz estadounidense Josefina Baker, conoció el mundo de Hollywood en donde se destacó como actor, modelo, cantante y diseñador de  joyas  para  las  grandes  estrellas de  la época.

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“Fueron tan  amigos  con  Muhammad Alí  que el campeón cierto día le pidió que fuera su padrino de  boda de  su tercer  matrimonio en junio de 1977, con Verónica Porsche, su tercera esposa”, narra emocionado   su  sobrino Carlos Peña, funcionario de  la Notaría en  Puerto Tejada quien recuerda y guarda con gran afecto la última visita que hizo a  Puerto Tejada en  1979, cuando departió con sus  únicos  familiares y amigos de  infancia.

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          Jorge Ben Hur con su suegros y esposa  Nicole

Ben Hur , políglota que domina cinco  idiomas ,hoy ya pensionado a  los  84  años de edad tiene , con buena salud y  «solamente canoso» ,un hogar con su esposa Francesa Nicole y sus dos  hijos  Ana Marina y Christopher Ben en el ciudad  de   San Inés  en  California en la Costa oeste de los Estados  Unidos.

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Carlos Peña, recuerda como su tío, Primo-hermano de su padre Gregorio “goyo” un extinto y conocido sastre de  Puerto Tejada, era muy perseguido  por  las  muchachas de  la época por  su buena pinta en los bañaderos  tradicionales del Paso de la María  en el Río La Paila y en las  Dos aguas,en donde entrega su  caudal al Río El Palo.

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Jorge Ben Hur Peña con su amigo y paisano  el guardavallas Pedro Antonio Zape  Jordán

En 1977 el Periodista Gustavo Castro Caycedo quien se había hecho amigo de  Jorge Ben Hur Peña a través del  actor Julio Medina, buscó a peña para que por su intermedio Muhammad Alí  , visitara  a  Colombia  para recoger  fondos  en favor del Instituto Hospital Franklin Delano Roosevelt que atravesaba una  crisis  económica.

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Muhammad Alí  aceptó la  invitación y le dijo al periodista –»Voy, pero con mi séquito de guardaespaldas ,mi familia y mi gran amigo Jorge Ben Hur, pues  quiero conocer su país» –dijo el deportista.

Una aerolínea regaló los pasajes; el Hilton, las habitaciones; el grupo Ardila Lulle ofreció un banquete y la Alcaldía de Bogotá, con el secretario de Gobierno Julio Nieto Bernal, exoneró del pago de impuesto la exhibición benéfica y el campeón fue traído a  Bogotá, la única vez que visitó  un país  latinoaméricano.

El 12 de noviembre de 1977, Alí asistió a una novillada en la hacienda Vista Hermosa y recibió de Jorge Herrera el traje de luces e hizo el saque de honor del partido Millonarios-Nacional (2-1) en El Campín.

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El lunes, visitó el Hospital, se entrevistó con el presidente Alfonso López Michelsen,  Ben Hur fue su traductor,asistió a una reunión con comunidades negras y, por la noche, realizó la inolvidable exhibición con Bernardo Mercado que extendió a cinco asaltos y llevó 15.000 aficionados a la Plaza de Toros Santamaría.

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“Su llegada fue un acontecimiento en Colombia. Me acuerdo que se desbordó la gente en el aeropuerto el Dorado. En su estadía en Colombia hubo muchas anécdotas. Por ejemplo cuando hizo un saque de honor en el partido, Millonario- Santa Fe y fue tal la patada que le pegó al balón que salió casi sobre la malla del estadio” sostiene  Carlos Peña, quien asegura que su tío  Jorge Ben Hur ha sido uno de los hijos  ilustres de  Puerto Tejada que triunfó en el exterior por su  talento, pero que nunca olvida  su  tierra  natal.

Fotos: Archivo particular de Carlos Peña

LABM.